"APOLLO 1"
 "Fire, get us out ..."
Apollo 1" staat tussen aanhalingstekens omdat het (nog) niet ging om een Apollo-vlucht, maar om een countdown-test met de bemanning aan boord. Een bemanning die was aangewezen als de eerste die met het gloednieuwe ruimteschip zouden gaan vliegen.
Door de dramatische gebeurtenissen is pers en publiek deze test in de maanden na de ramp Apollo 1 blijven noemen. Mede op verzoek van de familie van de astronauten maakte de NASA dit officieel.

 

Apollo 1 AS-204 cancelled
   
Commandant Virgil "Gus" Grissom
LM-piloot Edward White
CM-Piloot Roger Chaffee
   
Datum 27 januari 1967
   
Lanceerraket Saturn I-b (SA-204)
Commandomodule "Apollo 1" (CSM-012)
   
   
   
   
   
   
 

Tijdens de countdown test ging er van alles mis. Zo bleek er nauwelijks radiocontact mogelijk tussen bemanning en launch control, een gebouw enkele kilometers verderop. Slechts af en toe was er een verstaanbaar woord tussen het gekraak door te horen.
De astronauten lagen dan ook al uren ingesnoerd in hun maanpakken zich af te vragen wat het moest worden met de maanmissies als men dit al niet voor elkaar kon krijgen. 

Om het gewicht van complexe luchtbehandelings-apparatuur te besparen bestond de atmosfeer uit 100% zuurstof, dus zonder stikstof. Na de lancering werd dan de druk verlaagd tot 0,35 bar maar op de grond was de volledige atmosferische druk van 1 bar aanwezig. Zuivere zuurstof is bij die druk in combinatie met brandbaar materiaal ontzettend brandgevaarlijk waardoor een vonk voldoende is om de zaak in lichterlaaie te zetten. 

Bemanning  van Apollo 1
De eerste Apollobemanning poseert in Houston voor de pers. Links Gus Grissom, één van de Original Seven, in het midden de eerste Amerikaanse ruimtewandelaar Edward White en rechts rookie Roger Chaffee.

Die fatale vonk ontstond waarschijnlijk door een kortsluiting in de bedrading.
Voordat men het luik had geopend waren de 3 mannen in de capsule al dood.

Een parlementaire onderzoekscommisie werd aangesteld om de oorzaak van het ongeval te achterhalen. Alle betrokkenen werden verhoord en daaruit bleek dat de coundown-test had plaatsgevonden in een Commando-module die nog volop in aanbouw was. Waarbij monteurs van verschillende bedrijven voortdurend wijzigen aanbrachten in de bedrading, terwijl de één niet wist waar de ander mee bezig was.
Door de tijdsdruk en de enorme groei van de organisatie hadden de NASA en hoofd-aannemer North American Aviation het ontwikkelings-proces niet meer onder controle.
De astonauten verklaarden bovendien dat de Apollo-commandomodule beter aan McDonnell gegund had kunnen worden, de bouwer van de Mercury en Gemini capsules. 

Naar aanleiding van deze eerste doden in de Amerikaanse ruimtevaart is de NASA overgestaptn op lucht tijdens de lancering in plaats van zuurstof, vonkvrije schakelaars en relais, zo veel mogelijk onbrandbare materialen en een nieuw type toegangsluik dat veel sneller te openen was.

De commandomodule van Apollo 1 na de brand.
Door de enorme hitte is ook de buitenzijde zwart geblakerd.